Tara太平洋聚焦珊瑚:从珊瑚虫到珊瑚礁

© Lauric Thiault

Tara太平洋的新科考目前正在筹备中。当工作人员们准备起航去珊瑚礁时,科学家们正在最后确定研究协议。在他们离开之前,要总结一下关于珊瑚的已知情况,这意味着潜入形成巨大的珊瑚礁群的,复杂的珊瑚虫石灰岩世界。

 

通过专注于一个单一的珊瑚虫调查珊瑚就像只通过观察一个蚂蚁研究一个蚁丘一样的局限。让我们回过头来去弄清楚这些小动物是如何建造矿物遗迹、村庄和水下大教堂的。水螅——相对水母极小的生物,和大堡礁 (从太空中可以观测)之间的关系是什么?在热带珊瑚群中,每一个珊瑚虫都会建造一个外部骨架,这种钙质的支撑可以保护动物,并且在生物死亡后仍然完好无损。在珊瑚虫一生中,它不断繁殖,新的珊瑚虫也会产生钙质骨架并增加群体的数量。

在所有热带珊瑚中,无论是多枝状,神经状的还是结壳状的,它们只有外部的表面是被珊瑚虫覆盖,珊瑚虫也因此得以生存。在这个薄薄的生物层下面,是成千上万的珊瑚骨架积累。就像树的年轮,科学家可以利用大型珊瑚去研究过去的地质,追溯几个世纪前这个栖息地的生物之类的。一些珊瑚栖息地预估已经有4000多年。

 

Corail - Pocillo meandrina©Lauric Thiault

 

随着生态系统的扩张,石灰石的质量增加,部分片段最终在自身的重量下崩塌,或被洋流和波浪撕裂。在几米远的地方,它们可以再次附着在海底,形成一个新的生态系统,一个一样的生态系统。剩下的生态系统,其裂缝将逐渐被沉积物和其他生物残留物(软体动物壳、海胆等)填满,最后形成一个珊瑚礁,有时绵延数公里。

即使分散很远,珊瑚也能进行有性繁殖:精子使卵子受精,变成卵细胞。有3 / 4的雌雄同体的物种,每个珊瑚虫均释放雄性和雌性配子。这种有性生殖模式长期以来没有被注意到,因为它持续的时间特别短:在许多物种中,生殖细胞的大量分泌只在一年中的某一晚上发生!

几小时内,雄性,雌性和雌雄同体的数十种不同的珊瑚虫物种同时释放生殖细胞到海洋,形成了一个水下的“雪”,上升到表面。每一个受精卵,然后生出幼虫、浮浪幼虫,被洋流携带直到找到一个海床或支持物(通常被称为底物)停留。第一个珊瑚虫出现,形成钙质骨骼,并繁殖:一个新的殖民地诞生!

Yann Chavance

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